Une découverte dans la tourmente : la superfluidité

Auteur : S ébastien

Congrès : Reims 2010 - 58ème Congrès National des Professeurs de Physique et de Chimie - Reims en efferv&sciences en 2010 ; activité du 23/10/2010 à 15h45

Lieu : Centre des congrès

Résumé de l'activité: Entre 1937 et 1941, période très tourmentée de notre histoire, une découverte majeure a eu lieu : il existe des liquides plus ordonnés que les autres, qu'on appelle ? superfluides ? parce que leur viscosité est nulle. La superfluidité est étonnante mais visibleà l??il nu, et j?en montrerai une séquence filmée. Lorsqu?il devient superfluide, l?hélium liquide cesse de bouillir, jaillit en fontaine lorsqu'on le chauffe, s'écoule spontanément hors des récipients o? l'on tente de l'enfermer, etc. Mais qui a fait cette découverte, et comment ? Est-ce Kapitzaà Moscou peu après son enlèvement par Staline ? Ou bien les deux canadiens Allen et Misener attirésà Cambridge par Rutherford ? Et qui a compris le premier qu?il s?agissait de la première manifestationà l?échelle humaine de la mystérieuse physique quantique qui traite la matière comme des ondes ? Fritz London que Paul Langevin avait accueilli au Collège de France (Paris) en plein front populaire, aidé de son ami hongrois Laszlo Tisza qui s?était lui réfugiéà l?Institut Henri Poincaré ? Ou bien le russe Lev Landau que Kapitza avait sauvé in extremis des geôles de Staline ? Cette histoire mouvementée illustre la manière dont les découvertes ont lieu dans un contexte de compétition qui génère parfois de vives controverses entre scientifiques, et la manière dont le travail scientifique réconcilie finalement les points de vue. On verra l?importance que prend l?invention d?un mot et comment l?attribution de grands prix peut conduireà réduire le travail d?une communautéà celui d?un individu (le lauréat). Notre compréhension détaillée de la superfluidité està peine en train de s'achever et j?ai tenté d?y contribuer. Par ailleurs, si l'on réalise que la supraconductivité est un phénomène voisin qui sert aux installations d?imagerie médicale (les ? scanners IRM ?), on voit que la superfluidité est très loin de n'être qu'une curiosité de laboratoire.

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